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En la Parte 1 de Lo que la marihuana realmente le hace a tu cerebro, rastreamos el descubrimiento del receptor cannabinoide. Encontrar el receptor es el primer paso para determinar cómo el fumar provoca una euforia. El siguiente paso es averiguar dónde se encuentran los receptores cannabinoides y qué están haciendo.

En 1989, un año después del descubrimiento del receptor de cannabinoides, Miles Herkenham dirigió a un grupo de investigadores del Instituto Nacional de Salud Mental para averiguar dónde se ubicaban los receptores de cannabinoides en el cerebro.

Primero recogió los cerebros de tres humanos fallecidos cuyos cuerpos habían sido donados a la ciencia. Cortó el cerebro para poder cuantificar la cantidad de receptores cannabinoides en cada región. Luego marcó CP-55,990, la misma versión sintética de THC utilizada para descubrir el receptor cannabinoide, con una forma radiactiva de átomo de hidrógeno llamada tritio. Inyectó el CP-55990 radiomarcado en las rodajas de cerebro y luego las fotografió utilizando una película sensible al tritio. Encontró el receptor en muchas partes del cerebro, pero estaban más densamente empaquetados en el hipocampo, la amígdala, el cuerpo estriado y el cerebelo.

Como veremos, no es de extrañar que Herkenham identificara estas cuatro regiones: son responsables de muchas de las funciones influenciadas por la marihuana.

1. Memoria deteriorada

Es posible que la marihuana no destruya los recuerdos, pero puede evitar que formes nuevos. Una forma en que los investigadores pueden probar la memoria es leerle una lista de palabras a alguien y luego pedirle que repita la lista o que reconozca las palabras originales en una nueva lista. Varios estudios han demostrado que cuando el investigador leyó las palabras antes de que los participantes fumáran, los participantes recordaron las palabras igual de bien si el porro contenía marihuana o un placebo. Sin embargo, si el investigador leyó las palabras después de que los participantes fumaron, recordaron menos si el porro contenía marihuana.

Como sabemos que la marihuana puede interferir con la memoria, el objetivo probable en el cerebro es el hipocampo, la región más relacionada con la formación de la memoria. Cuando se activan los receptores de cannabinoides en el hipocampo, interfieren con un proceso celular llamado potenciación a largo plazo, un potenciador duradero de la diafonía entre neuronas. Estudiar para una prueba alta puede no ser la mejor idea, ya que el THC interrumpe el proceso celular en el hipocampo para crear nuevos recuerdos.

2. Disminución de la ansiedad

Un grupo de pacientes con esclerosis múltiple recibió marihuana como tratamiento experimental y reportaron un efecto secundario constante. Alrededor del 89 por ciento informó una reducción de la ansiedad después de fumar. Debido a que los consumidores habituales de marihuana tienden a tener niveles de ansiedad más altos de lo normal, es posible que fumen en parte para aliviar sus preocupaciones. El cerebro produce una sustancia química, anandamida, que se dirige al receptor de cannabinoides, la forma de THC propia del cuerpo. La anandamida es desactivada por una enzima llamada FAAH o amida hidrolasa de ácido graso.

Un grupo de investigadores del Instituto Nacional sobre el Abuso del Alcohol y el Alcoholismo inyectó una sustancia química en la región de la amígdala del cerebro de los ratones para evitar que la FAAH desactive la anandamida, lo que le permite tener efectos más duraderos. La amígdala tiene una alta concentración de receptores cannabinoides y es la región del cerebro más asociada con el miedo y la ansiedad. Cuando la FAAH estaba bloqueada en la amígdala, los ratones tenían menos miedo a las señales previamente asociadas con el shock.

Los autores encontraron un efecto similar en humanos. Las personas con un gen que produce una versión menos funcional de FAAH y, por lo tanto, tienen más anandamida, aprendieron más rápido que una señal amenazante era inofensiva. La marihuana puede reducir la ansiedad porque el THC se une a los receptores de cannabinoides en la amígdala, lo que reduce la respuesta de amenaza del cerebro.

3. Control del motor alterado

La mayor concentración de receptores cannabinoides reside en el cuerpo estriado y la sustancia negra, partes del cerebro responsables de coordinar el movimiento. Estas áreas del cerebro también se deterioran en la enfermedad de Parkinson. Como ocurre con la enfermedad de Parkinson, uno de los efectos característicos del THC es un control motor deficiente. En parte, esta es la razón por la que la marihuana, como el alcohol, compromete la capacidad para conducir. Un estudio reciente de una sala de emergencias en Canadá encontró que el 20 por ciento de los conductores lesionados en accidentes automovilísticos tenían THC en la sangre, aunque, según estimaciones de la ONU, solo el 4 por ciento de la población ha fumado en el último año.

Un grupo de investigadores preguntó a los consumidores de marihuana sobre sus hábitos de conducción y descubrió que los conductores tenían cuatro veces más probabilidades de chocar cuando estaban drogados que cuando conducían sobrios a la misma hora del día.

4. Más apetito

En el Hempfest 2013 de Seattle, la policía quería recordar a los asistentes las leyes estatales sobre el cannabis. Para asegurarse de que los Hempfesters entendieran el mensaje, ataron los gobernantes a las bolsas de Doritos. Aprovecharon una creencia arraigada sobre la marihuana: estimula el deseo de comer comida chatarra, también conocida como bocadillos. Un estudio de 2001 en la revista Nature ofrece una explicación. El estudio encontró que la activación de los receptores cannabinoides en una parte del cerebro llamada hipotálamo podría desencadenar la liberación de leptina y neuropéptido Y, hormonas que estimulan el apetito. No necesitas mucha coordinación para acabar con un puñado de Doritos.

5. Frecuencia cardíaca elevada

«Vaporicé un montón de hierba anoche y conté mi frecuencia cardíaca a 120 latidos por minuto», dijo un usuario en el tablón de anuncios de cannabis.com. aumento en el número de latidos por minuto. Los picos en la frecuencia cardíaca generalmente ocurren 15 minutos después del pico en la concentración de THC. Los estudios han demostrado que el riesgo de un ataque cardíaco es 4.8 veces mayor dentro de una hora después de consumir marihuana que en la hora anterior (4.8 veces un número pequeño, sin embargo, sigue siendo un número pequeño).

Un grupo de investigadores del Instituto Nacional sobre el Abuso de Drogas dirigido por Marilyn Huestis evaluó si los receptores de cannabinoides en el cerebro causaban una frecuencia cardíaca alta. A algunas personas les dieron una sustancia química llamada SR141716 que bloquea los receptores de cannabinoides en el cerebro, ya otras les dieron un placebo. Luego pidieron a todos los participantes que fumaran un porro de marihuana. El grupo que recibió un placebo tuvo un aumento promedio de 30 latidos por minuto después de fumar. El grupo que recibió SR141716 solo aumentó su frecuencia cardíaca en 10 latidos por minuto. El grupo que tomó SR141716 también informó sentirse menos drogado que el grupo que fumaba marihuana sin el antagonista.

Según esta evidencia, es probable que el aumento de la frecuencia cardíaca después de fumar marihuana se produzca cuando el THC activa los receptores de cannabinoides en el cerebro.

6. Dificultad para dormir

Este es el efecto para el que la evidencia es menos sólida. Según el crítico de marihuana William Breathes, ciertas variedades de marihuana lo ayudan a conciliar el sueño. Pero la investigación sobre esto ha producido resultados mixtos, con alguna evidencia que sugiere que los niveles altos de THC pueden incluso prevenir el sueño, induciendo inquietud en su lugar. Los sujetos de este estudio no tenían antecedentes de consumo excesivo de cannabis, por lo que el efecto sobre el sueño podría estar relacionado con la tolerancia. Un efecto sobre el sueño parece ser bastante constante: el THC reduce el tiempo que una persona pasa en el sueño de movimientos oculares rápidos, la fase del sueño donde ocurren la mayoría de los sueños.

7. Reducción del dolor

Se remonta a más de 1.500 años y uno de los primeros usos registrados de la marihuana fue para adormecer el dolor durante la cirugía. No tenían microscopios para examinar las células nerviosas en ese entonces, pero ya estaban observando algo que los neurocientíficos modernos solo han explicado en los últimos 20 años. Muchas células nerviosas de nuestro cuerpo que transportan señales de dolor tienen receptores de cannabinoides, desde el cuerpo hasta la médula espinal y el cerebro. Cuando los investigadores activaron los receptores de cannabinoides en la médula espinal de la rata, dejaron sus colas en una placa calefactora por más tiempo antes de moverla, lo que sugiere que no duele tanto.

Una de las principales vías de señalización del dolor en el cerebro, la región periacueductal gris, está densamente poblada de receptores cannabinoides. Asimismo, la activación de estos receptores hace que las ratas sean menos sensibles al dolor. La capacidad de la marihuana para adormecer el dolor es una de las razones por las que algunos pacientes la buscan para tratar el cáncer.

Estos son 7 efectos a corto plazo del THC. Regrese a la Parte 3 para conocer los efectos a largo plazo de la marihuana en el cerebro.

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