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Fuente: Wallace Chuck/Pexels, sbtlneet/Pixabay

A mediados de la década de 1880, un pediatra llamado Theodor Escherich fue uno de los primeros en proponer una idea controvertida: las bacterias podrían vivir dentro de nuestro intestino sin causar problemas de salud. Este concepto ha estallado en la conversación médica y popular desde entonces, con la importancia del «microbioma» (los microbios que viven sobre y dentro de nosotros) ganando terreno como una forma de comprender e incluso abordar una serie de problemas de salud.

Las diferencias en nuestro microbioma (especialmente el de nuestro intestino) se han relacionado con todo, desde cuánto tiempo vivimos hasta nuestro riesgo de desarrollar diabetes. Pero quizás lo más interesante es que ahora se muestra que estos pequeños errores en nuestro tracto gastrointestinal pueden estar alterando nuestros pensamientos. Aquí hay tres formas fascinantes en que esto podría suceder.

1. El nervio vago

Se cree que el intestino y el cerebro están estrechamente conectados a través del eje intestino-cerebro. Esta terminología a menudo se amplía ahora para incluir el microbioma en lo que se ha denominado el eje microbiota-intestino-cerebro. Al comprender cómo las señales del intestino podrían llegar al cerebro, muchos investigadores se centran en el nervio vago. Como el más largo de nuestros nervios craneales, el nervio vago va y viene desde el tronco encefálico hasta el intestino grueso (así como en otros lugares de nuestro cuerpo).

La investigación ahora revela que lo que sucede en el intestino influye en nuestro cerebro al afectar el nervio vago. Y parece ser que nuestro microbioma puede afectar directamente las señales transmitidas por el nervio vago al cerebro.

Trabajos científicos recientes han demostrado que los microbios en nuestro intestino, así como sus productos, pueden influir en la velocidad de activación del nervio vago y, por lo tanto, en el mensaje que envía al cerebro. A su vez, se cree que este mensaje influye en la función cerebral, así como en el estado de ánimo. ¿Cómo está pasando esto? Las terminaciones nerviosas del nervio vago en el intestino son sensibles a una serie de cosas producidas por microbios que van desde SCFA hasta neurotransmisores como la serotonina, la norepinefrina y el GABA. Estas terminaciones también son sensibles a señales inmunitarias como la inflamación.

En estudios con animales, se ha demostrado que la señalización del intestino al cerebro a través del nervio vago es clave para los efectos antidepresivos de los fármacos inhibidores selectivos de la recaptación de serotonina (ISRS), mientras que los efectos estimulantes del estado de ánimo de ciertos microbios saludables (probióticos) dependían de la función del nervio vago. Más recientemente, se ha demostrado que la activación del nervio en humanos parece influir en el procesamiento emocional, mostrando una conexión directa entre el estado de ánimo y el nervio vago.

2. El sistema inmunológico

Uno de los vínculos más convincentes entre el intestino y nuestra salud mental se relaciona con el sistema inmunológico. Mucho más que una simple defensa contra los gérmenes, nuestra inmunidad tiene la tarea de llevar a cabo señales complejas en todo nuestro cuerpo. Pero la mayor parte de nuestro sistema inmunológico se encuentra en el intestino, donde responde en tiempo real a la información presentada por el mundo exterior, incluido el microbioma.

Los investigadores han demostrado que el microbioma intestinal y el sistema inmunitario están en constante comunicación bidireccional, influyéndose mutuamente en todo momento. Cuando entendemos que el estado de nuestro sistema inmunológico está estrechamente relacionado con nuestro cerebro en general y nuestra salud mental, el papel de nuestro microbioma se vuelve aún más significativo. Por ejemplo, los altos niveles de inflamación están relacionados con un mayor riesgo de desarrollar depresión y pueden llevar a las personas a tomar decisiones más impulsivas.

Se cree que el estado del microbioma intestinal influye en la inmunidad de varias maneras, que van desde las comunicaciones directas entre las bacterias y las células inmunitarias hasta sus efectos sobre la fortaleza del revestimiento intestinal (que luego influye en el estado de nuestro sistema inmunitario intestinal). También se cree que las señales del microbioma pueden ingresar al torrente sanguíneo, donde pueden llegar al cerebro y potencialmente influir en el sistema inmunológico del cerebro.

3. Metabolitos del microbioma como los ácidos grasos de cadena corta (SCFA)

Cada día, consumimos una deslumbrante variedad de sustancias diferentes. Algunos de estos, nuestros cuerpos pueden descomponerlos fácilmente (por ejemplo, los carbohidratos en el pan se convierten rápidamente en glucosa, que podemos absorber rápidamente a través de nuestro revestimiento intestinal). Sin embargo, a pesar de nuestra increíble biología, carecemos de las enzimas para descomponer una serie de componentes dietéticos. Afortunadamente, podemos obtener un poco de ayuda de nuestro microbioma para extraer valor de estas moléculas no digeribles.

Uno de los mejores ejemplos de microbios que ayudan con la digestión se relaciona con la fibra. Nuestros intestinos no pueden absorber ni descomponer la fibra de nuestros alimentos. Pero cuando ciertas bacterias en el intestino entran en contacto con la fibra, la digieren y producen moléculas llamadas ácidos grasos de cadena corta (AGCC). A diferencia de la fibra, podemos utilizar SCFA. Y la investigación está demostrando que una forma en que los SCFA pueden influir en nuestra salud es a través de sus efectos en nuestro cerebro y nuestro estado mental.

En un artículo de 2020, los investigadores demostraron que tener niveles más altos de SCFA en el intestino estaba relacionado con niveles más bajos de cortisol cuando los hombres sanos estaban psicológicamente estresados. También se cree que los SCFA pueden ayudar a amortiguar la inflamación, lo que luego puede conducir a una serie de beneficios para el cerebro que mejoran el estado de ánimo.

Poniendo todo junto

Cada vez es más claro que lo que sucede “en nuestras cabezas” es en realidad un reflejo de lo que sucede en nuestros cuerpos. A pesar de la distancia física entre nuestro tracto gastrointestinal y nuestro cerebro, ahora se sabe que lo que sucede en el intestino afecta una serie de vías en nuestro cerebro, muchas de las cuales pueden ser un efecto directo del estado de nuestro microbioma. Esta es una razón más para sentir empatía por las señales complicadas que influyen en los estados mentales de los demás y de nosotros mismos, así como para considerar priorizar nuestra salud intestinal y del microbioma como una forma de priorizar nuestra salud cognitiva y mental.

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